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À l’époque des zoos humains

À l’époque des zoos humains

25.08.2015, par
Zoo humain, village sénégalais, Exposition universelle de Liège
Le bassin du «village sénégalais», Exposition universelle de Liège, carte postale, héliotypie, 1905.
Des êtres humains exhibés dans des zoos : c’est le spectacle de masse que les sociétés de la fin du XIXe siècle offraient à leurs populations. Une époque où on tenait pour acquise l’existence de races humaines.

(Cet article a été publié dans CNRS Le journal, n° 263, décembre 2011.)

Paris, année 1889. La capitale des lumières célèbre 100 ans de liberté, d’égalité et de fraternité. Outre la tour Eiffel, flambant neuve, l’attraction principale offerte aux 28 millions de visiteurs de l’Expo­sition universelle est le « village nègre » et ses 400 Africains, exhibés sur l’esplanade des Invalides, au milieu des pavillons ­coloniaux. Depuis une dizaine d’années, ces villages indigènes sont présents dans la plupart des grandes expositions, et ils le seront encore régulièrement durant une bonne partie du XXe siècle.

Ces exhi­bitions n’apparaissent pas brutalement à la fin du XIXe siècle ; elles arrivent à la suite d’une longue tradition.

Hambourg, Londres, Bruxelles, Chicago, Genève, Barcelone, Osaka… Toutes les grandes villes qui accèdent à la modernité exposent dans des zoos ­humains ceux qu’ils considèrent comme des sauvages. Sénégalais, Nubiens, Daho­méens, Égyptiens, Lapons, Amérin­diens, Coréens et autres peuples dits exotiques sont ainsi présentés dans un environ­nement évoquant leurs contrées, souvent dans des costumes de pacotille et aux côtés de bêtes sauvages. À Bruxelles, en 1897, on peut lire sur un panneau : « Ne pas donner à manger aux Congolais, ils sont nourris. » Plus d’un milliard de visiteurs se seraient pressés pour voir ce type d’exhibitions entre 1870 et 1940.

Spectacle de Pygmées aux Folies Bergère, 1886
Ce tirage de 1886 montre, au premier plan, « Les Boschiman », spectacle de Pygmées qui était donné aux Folies Bergère, à Paris.
Spectacle de Pygmées aux Folies Bergère, 1886
Ce tirage de 1886 montre, au premier plan, « Les Boschiman », spectacle de Pygmées qui était donné aux Folies Bergère, à Paris.

Comment cela a-t-il pu avoir lieu ? « Ces exhi­bitions n’apparaissent pas brutalement à la fin du XIXe siècle ; elles arrivent à la suite d’une longue tradition (NDLR : lire la chronologie plus bas) », expli­que Gilles Boëtsch, directeur du labo­ratoire Envi­ronnement, santé, sociétés1 et coordinateur scientifique du catalogue de l’exposition « Exhibitions. L’invention du sauvage », présentée au musée du quai Branly fin 20112.

Des spectacles de masse

En témoigne la tristement célèbre « Vénus Hottentote », une femme originaire du sud de l’Afrique, exposée comme un phénomène de foire en Angleterre, puis en France, dans les années 1810. « Ce qui est marquant, en revanche, c’est l’ampleur prise par le phénomène à la fin du siècle : cela devient des spectacles de masse », ­insiste l’anthropologue. Il est aussi à noter que, pour leur grande majorité, les personnes exhibées sont des figurants payés et qui ont des contrats.

Pourquoi un tel succès ? « D’abord, les populations rurales, qui ont massivement quitté les campagnes pour la ville, ont ­besoin de distractions et d’éducation. Elles seront ­fascinées par cet exotisme jusqu’alors ­inconnu », analyse Gilles Boëtsch. En cette époque de transition, ces mises en scène surfent aussi sur le mythe du paradis perdu où l’homme ­vivait en ­harmonie avec les animaux. Les spectacles sont vendus comme les vestiges d’un monde qu’on ne reverra plus jamais. Voir des indigènes aux seins nus, c’est aussi l’occasion de se rincer l’œil à moindre frais dans une ­société très prude qui tolère peu la nudité.

Le lien avec la colonisation

« Cet attrait est aussi lié aux pertes des racines villageoises de nombreux Français qui trouvent ensemble, riches comme pauvres, une nouvelle appartenance collective face à ces “sauvages” qui leur servent de repoussoir », poursuit Éric Deroo, chercheur associé au laboratoire Anthropologie bioculturelle3. « C’est l’époque où se construisent, en Europe, les identités nationales, jusque-là assez floues, et ce sur le mythe de la modernité. Toutes les différences doivent être gommées au profit de la citoyenneté », ajoute-t-il. « Dans les expositions françaises, il y aura donc aussi des villages bretons et savoyards, régions que l’on juge urgen­tes à moderniser, tout comme l’Afrique ou n’importe quelle colonie de l’époque ! » complète Gilles Boëtsch.

Cela sert la
politique qui vise
à convaincre que
la colonisation,
dont l’entreprise
explose dans les
années 1860-1880,
est légitime.

Les colonies justement. Leur rôle est ­crucial dans l’avènement des zoos ­humains selon l'historien Pascal Blanchard, chercheur associé au laboratoire Commu­nication et politique du CNRS et codirecteur du groupe de recherche Achac. « Si les États choisissent d’intégrer ces exhibitions dans leurs grandes expositions, finan­cent le voyage de milliers d’hommes et de femmes et délivrent des autorisations, ce n’est pas un hasard, ­insiste le chercheur, commissaire scientifique4 de l’exposition du quai Branly. Cela sert la politique qui vise à convaincre que la colonisation, dont l’entreprise explose dans les années 1860-1880, est légitime. »

En somme, si l’on propage l’idée que le sauvage existe, la population sera toute disposée à soutenir la course aux empi­res coloniaux, que ce soit sur le mode pseudo-angélique de l’apport du progrès et de la mission civilisatrice ou bien celui de l’exploitation pure et simple. Il est vrai que les différentes troupes ­exhibées suivent de près l’actualité coloniale de chaque pays : pendant que la France défait le roi du Dahomey en 1893, ses guerrières amazones sont montrées au champ de Mars tandis que, en 1903, le Japon présente des Coréens – prétendument cannibales ! – avant de coloniser le pays en 1910.

Exhibition de Coréens, au Japon en 1914.
Carte postale représentant des Coréens cannibales, à Tokyo, en 1914. Ce peuple a en effet été présenté comme tel lors de plusieurs exhibitions au Japon durant le début du XXe siècle.
Exhibition de Coréens, au Japon en 1914.
Carte postale représentant des Coréens cannibales, à Tokyo, en 1914. Ce peuple a en effet été présenté comme tel lors de plusieurs exhibitions au Japon durant le début du XXe siècle.

Le racisme scientifique

Quant au rôle de la science, il sera ­complexe. Au début du phénomène, les ­anthropologues accourent dans les expositions, notamment au Jardin d’acclima­tation, dirigé par le naturaliste Geoffroy Saint-Hilaire. Le but : faire des mesures. Les savants en sont friands à cette époque qui voit la montée de plus en forte des thèses fondées sur la biologie des races. Disposer de « spécimens » à domicile est alors bien pratique… Soixante ans plus tôt, la « Vénus Hottentote » (lire plus haut), « une charnière dans l’histoire des exhibitions humaines », selon Gilles Boëtsch, avait déjà permis de concilier les intérêts du monde du spectacle et de celui de la science. L’anatomiste Georges Cuvier, persuadé de tenir la preuve de l’infériorité congénitale des « races à crâne déprimé et comprimé », avait en effet entrepris la dissection de la jeune femme peu après sa mort, en 1815, et présenté ses organes en bocaux à l’Académie des sciences.

« Mais, dès les années 1880, de nombreux scientifiques doutent de la représentativité des indigènes parqués dans des enclos, ainsi que du concept de race pure, note Claude Blanckaert, ­chercheur au Centre Alexandre-Koyré5. Les délégations savantes se font plus rares ; l’alliance supposée entre science et opinion publique est désavouée et suscite de violentes controverses dans le monde académique. »

Voir des
populations
derrière des
barreaux, réels
ou symboliques,
(...) montre où
sont censés se
situer le pouvoir
et le savoir.

Plus complexe encore se pose la question de l’influence de ces zoos humains sur la fabrique du racisme populaire et de ses préjugés. Selon Gilles Boëtsch et Pascal Blanchard, le lien est direct : « Les spectacles anthropozoo­logiques ont été le vecteur essentiel du passage du racisme scientifique au racisme colonial vulgarisé, expliquent-ils. Pour les visiteurs, voir des populations derrière des barreaux, réels ou symboliques, suffit à expliquer la hiérarchie : on comprend tout de suite où sont censés se situer le pouvoir et le savoir. » Selon les deux chercheurs, les thèses sur les races étaient encore à cette période largement inconnues du grand public, parce qu’il ne lit pas ou peu les travaux d’anthropologie, et que la vulgarisation scientifique est quasiment inexistante, même si la littérature grand public en popularise les poncifs.

Ce serait donc les exhibitions, divertissements de masse, qui auraient contribué à diffuser un racisme populaire, avec l’appui de la photographie, média qui explose à cette époque et propose de nombreuses cartes postales au dos desquelles on imprime souvent une fausse ethnographie à dimension pédagogique, au gré des exhibitions du moment.

Danse kanake, Exposition universelle de 1889, Paris
Danse kanake sur l’esplanade des Invalides pendant l’Exposition universelle ayant eu lieu à Paris en 1889.
Danse kanake, Exposition universelle de 1889, Paris
Danse kanake sur l’esplanade des Invalides pendant l’Exposition universelle ayant eu lieu à Paris en 1889.

L’influence de la littérature

« Mais cette hypothèse suppose l’antériorité du racisme savant sur le racisme populaire, remarque Claude Blanckaert. Or on pourrait retourner le procédé et voir dans le racisme scientifique une banale rationalisation des croyances communes. » C’est d’ailleurs ce que suggère l’absence généralisée de protestation devant ces mises en scène : le discours n’est-il pas déjà largement intériorisé, de façon consciente ou non ?

À la fin du XIXe,
des manuels
d’histoire naturelle
commencent déjà
par un chapitre
sur les races
qui place
les Européens
au sommet
de la hiérarchie.

« Vers la fin du XIXe siècle, les écoliers ont des manuels d’histoire naturelle qui commencent déjà par un chapitre sur les races, plaçant les Européens au sommet de la hiérarchie », consent Gilles Boëtsch. Selon Claude Blanckaert, il ne faut pas négliger non plus l’influence de la ­littérature : « L’écrivain Léon-François Hoffmann a montré il y a longtemps que la littérature populaire des XVIIIe  et XIXe siècles avait clairement anticipé le comparatisme évolutionniste sous-jacent aux exhibitions ethniques lorsqu’elle ­situait le nègre esclave à parité de déve­loppement avec le singe ou l’enfant. » Enfin, tout simplement, on dispose de peu de moyens pour savoir ce que les gens pensaient. « Le public des foires n’a pas d’archives. Que sait-on de ses affects, de ce qui le choquait ? », s’interroge Claude Blanckaert. Certaines exhibitions montrent des Lapons manger de la viande crue sur commande et des Africains ­agiter leurs sagaies à heures fixes huit fois par jour. Le soir, les féroces Zoulous dansent aux Folies Bergère ! Alors, dans quelle mesure le public sait-il qu'il n'assiste qu'à un show d’acteurs, aussi infamant soit-il ?

Des causes multifactorielles

« Il serait présomptueux d’établir des causalités simples pour des phénomènes complexes », conclut Claude Blanckaert, tout en saluant les travaux de documentation et de recherche réalisés sur le sujet et qui révèlent, pour la première fois, l’ampleur des zoos humains. « Cela montre toute la complexité du phénomène sur près de cinq siècles, les spécificités locales et les grandes ruptures chronologiques, grâce à la contribution de plus de 70 auteurs pour ce qui est du catalogue de l’exposition, soulignent Gilles Boëtsch et Pascal Blanchard. Il faut comprendre qu’il n’y a pas un modèle unique du zoo humain, mais une myriade de phénomènes qui s’entrecroisent, peuvent s’opposer et forment, en définitive, un phénomène mondialisé dès le XIXe siècle. »

En ouvrant ses portes à ce morceau d’histoire inavouable, l’exposition du quai Branly, l’une des premières au monde sur ce thème, avait un but clair : « Déconstruire une imagerie, vue à l’époque par plus d’un milliard de personnes en tout et qui influence encore forcément notre vision du monde », insiste Pascal Blanchard. Ainsi, en 1994, la marque de biscuits Saint-Michel s’associait au Safari parc animalier de Port-Saint-Père, près de Nantes, pour créer un « village ivoirien » qui provoqua un scandale et changea de nom après son ouverture. Reprenant l'ancien patronyme des biscuits chocolatés de Saint-Michel, ce parc s’appelait au départ le « village de Bamboula »...

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Une longue tradition d’exhibitions

  • Égypte antique : on expose des nains originaires du Soudan.
  • Fin du XVe siècle : des Indiens, spécimens vivants ramenés du Nouveau Monde, font l’étonnement des cours royales d’Europe.
  • 1654 : on présente des Esquimaux au roi de Suède.
  • 1774 : James Cook revient en Angleterre accompagné du Tahitien Omaï, dit le Bon Sauvage, qui inspire une pièce de théâtre.
  • 1810 : Saartjie Baartman, la « Vénus hottentote », est exposée dans une cage à Londres. Elle devient ensuite un phénomène de foire à Paris où elle meurt en 1815.
  • Années 1820 : Londres voit défiler des spectacles d’Indiens, de Lapons et d’Esquimaux, aux côtés des « freaks show » (« spectacles de monstres »), de leurs lilliputiens, femmes à barbe et hommes-troncs. La rencontre avec l’Autre, l’étrange étranger, devient un véritable show pour les sociétés modernes.
  • 1853 : une troupe de Zoulous inaugure une grande tournée en Europe.
  • 1874 : l’Allemand Carl Hagenbeck, influencé par les cirques et les « ethnic shows » de l’Américain Barnum, est le premier à mélanger les deux types de spectacle en exhibant à Hambourg une famille de six Lapons accompagnés d’une trentaine de rennes.
  • 1877 : Hagenbeck expose une troupe de Nubiens au Jardin zoologique d’acclimatation, en mal de nouvelles attractions depuis que les Parisiens ont dévoré tous les animaux du zoo pendant le siège de 1870.

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À lire aussi : Quand la biologie parlait de races humaines

Notes
  • 1. Unité CNRS/Université Cheikh Anta Diop (Sénégal)/Université de Bamako (Mali)/Centre national de la recherche scientifique et technologique (Burkina Faso).
  • 2. Du 29 novembre 2011 au 3 juin 2012 au Musée du quai Branly, à Paris.
  • 3. Unité CNRS/Université de la Méditerranée/EFS.
  • 4. Avec Nanette Jacomijn Snoep, anthropologue responsable des collections Histoire du musée du quai Branly.
  • 5. Unité CNRS/EHESS/MNHN.
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Auteur

Charline Zeitoun

Journaliste scientifique, auteur jeunesse et directrice de collection depuis quinze ans, Charline Zeitoun est actuellement Chef de rubrique à CNRS Le journal. Ses sujets de prédilection sont ceux de la rubrique Société, surtout quand ils se trouvent au croisement avec d'autres disciplines scientifiques. Et le cinéma, le cinéma, le cinéma !

Elle a été rédactrice à Science & Vie...

À lire / À voir

Zoos humains et exhibitions coloniales, 150 ans d’invention de l’Autre, La Découverte, coll. « Sciences humaines », 2011, 500 p., 30 €
 

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