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Alan Turing, génie au destin brisé

Alan Turing, génie au destin brisé

24.03.2014, par
Mis à jour le 27.01.2015
Cette semaine, sort sur les écrans français le film "Imitation Game" qui retrace la vie du mathématicien Alan Turing. L'occasion de relire notre portrait de ce génie au destin tragique, inventeur de l'ordinateur et héros de la Seconde Guerre mondiale. Condamné en 1952 pour homosexualité, il avait été gracié fin 2013 à titre posthume par la reine Elizabeth II.

Le 7 juin 1954, Alan Mathison Turing, mathématicien de génie fraîchement élu membre de la Royal Society de Londres, inventeur de l’ordinateur, précurseur de l’intelligence arti­ficielle, est retrouvé mort, allongé sur son lit, à l’âge de 41 ans. Près de lui, une pomme empoisonnée au cyanure est à moitié entamée. Selon les sources officielles, il s’agit d’un suicide. Depuis deux ans, l’homme était humilié par la justice britannique qui ne lui avait épargné la prison qu’à condition qu’il subisse une castration chimique par traitement hormonal. Son tort : être homosexuel dans une Angleterre encore ultraconservatrice où la loi condamne de telles mœurs. Durant la Seconde Guerre mondiale, ce scientifique hors pair avait contribué à briser le code secret de la marine allemande et à éviter ainsi l’invasion de l’Angleterre.

Une enfance loin de sa famille

Alan Turing est né à Londres en 1912. Son père, alors administrateur colonial, doit regagner son poste  en Inde, mais le climat de Madras est jugé peu favorable à la santé des enfants. Encore nourrisson, Alan est donc placé avec son frère aîné près d’Hastings, au sud de la Grande-Bretagne, dans la ­famille d’un colonel où l’on pense que l’éducation des garçons doit en faire des hommes, des durs, des vrais. Les fils Turing ne verront leurs parents que de manière occasionnelle durant leur enfance.

À 10 ans, le jeune Alan dévore les Merveilles de la nature que tout enfant ­devrait connaître. « L’ouvrage raconte comment l’embryon se développe à partir d’une cellule fécondée en suivant les lois de la physique et de la chimie », commente Jean Lassègue, philosophe au Centre de recherche en épistémologie appliquée1, à Paris, et auteur d’une biographie de Turing. C’est une révélation : le corps y est présenté comme une gigantesque machine. Alan se met en tête qu’il est possible de déterminer les lois qui régis­sent sa construction à l’aide des sciences de la nature. Dès lors, il ne cesse de se passionner pour le décodage des ­secrets de la vie et la nature de l’esprit.

Le jeune Alan Turing, croqué par un camarade vers 1920
Le jeune Alan Turing, ici croqué par un camarade vers 1920, semble davantage fasciné par la pousse des marguerites que par son match de hockey…
Le jeune Alan Turing, croqué par un camarade vers 1920
Le jeune Alan Turing, ici croqué par un camarade vers 1920, semble davantage fasciné par la pousse des marguerites que par son match de hockey…

Coup de foudre à l’internat

À l’âge de 14 ans, l’adolescent rejoint l’internat de la très stricte Sherborne Grammar School, où l’on privilégie « les valeurs propres à l’éducation de gentleman, le grec et la littérature par rapport aux matières scientifiques, précise Jean Lassègue. Les résultats du jeune homme sont médiocres. Il est jugé brouillon et malhabile et, comble du scandale dans un milieu imbu de culture classique et de mora­le victorienne, il fait de l’algèbre pendant les cours d’instruction religieuse ». Peu sociable, Turing ne trouve de réconfort que dans les cours de sciences. Impressionné par cet élève qui, à ses heures perdues, développe des calculs très complexes, son professeur de mathématique plaide sa cause auprès du directeur de l’école et le sauve du redoublement.

L’année suivante, en 1927, Alan fait à l’école une rencontre déterminante. Il s’appelle Christopher Morcom, est âgé d’un an de plus que lui et se passionne pour les sciences et les mathématiques. C’est le coup de foudre. Avec cette relation, sans doute platonique, le jeune Turing prend conscience de son homosexualité, alors sévèrement réprimée dans l’Angleterre de ce début du XXe siècle. Mais Christopher meurt d’une tuberculose bovine à 19 ans.

« La vocation d’Alan Turing est liée à ce drame : il a sans doute pensé qu’il se devait d’incarner le destin scientifique qui était promis à son ami décédé », analyse Jean Lassègue. Selon le philosophe, cette étonnante idée le hantera toute sa vie. Et on peut y entrevoir, en filigrane, la source de ses futurs travaux, dans lesquels il invente un concept devenu aujourd’hui d’une abso­lue évidence : il est possible de dissocier une machine et les programmes qui la font fonctionner. Tout comme le jeune homme devait s’imaginer que son corps, sa machine, pourrait porter, comme un programme, l’esprit de Christopher…

Le temps des premiers articles

Entre 1931 et 1935, Turing poursuit des études de mathématiques pures au King’s College, à Cambridge. Il publie ses premiers articles, obtient une bourse de recherche et résout l’épineux problème dit de la décision, formulé par David Hilbert à la fin des années 1920. Grâce à son article sur ce problème, qu’il finalise en 1936, Turing précise de manière complètement originale la notion de calcul. « Il parvient à établir une limite entre ce qui est calculable et ce qui ne l’est pas », explique Jean Lassègue. Ce qui est calculable peut être prédit : le résultat sera toujours le même. Le non-calculable, c’est ce qui résiste à ce déterminisme, c’est ce qui peut évoluer de manière imprévisible, comme cela arrive parfois en physique.

« Surtout, Turing montre que ce qui est calculable peut être décomposé en un nombre fini d’étapes pouvant chacune être réalisée par une machine », poursuit Jean Lassègue. Cette fameuse machine de Turing, qui n’existe alors que sur le papier, n’est autre que le computer (littéralement « machine à calculer ») ou ordinateur. Alan n’a que 24 ans. Il rejoint alors l’université de Princeton, aux États-Unis, où il prépare un doctorat de logique mathématique sous la direction d’Alonzo Church. John von Neumann, sommité des mathématiques et de la physique, lui propose de devenir son ­assistant, mais le chercheur préfère rentrer en Angleterre. Nous sommes en 1938. Les menaces d’un conflit avec l’Allemagne se précisent.

Portrait d’Alan Turing réalisé par le bras-robot du projet Aikon
Portrait d’Alan Turing réalisé par le bras-robot du projet Aikon, mené à l’université de Londres. Le père spirituel de l’informatique a en quelque sorte été dessiné par sa propre création.
Portrait d’Alan Turing réalisé par le bras-robot du projet Aikon
Portrait d’Alan Turing réalisé par le bras-robot du projet Aikon, mené à l’université de Londres. Le père spirituel de l’informatique a en quelque sorte été dessiné par sa propre création.

Au service des renseignements

« À son retour en Angleterre, raconte Jean Lassègue, Alan Turing est recruté par le service britannique du chiffre, le Government Code and Cypher School, qui vient de s’installer à Bletchley Park, près d’Oxford ». Le but de cette unité : décrypter les messages ­radios que les Nazis échangent avec leur redoutable flotte de sous-marins. Grâce à l’ingéniosité de Turing et de ses collègues, la plupart des messages allemands interceptés sont décryp­tés dès 1942. Selon l’historien Philippe Breton, du laboratoire Culture et société en Europe2, à Strasbourg, des dizai­nes de milliers de vies humaines ont été épargnées grâce cette prouesse. Pour Shaun Wylie, ami d’Alan rencontré à Princeton et retrouvé à Bletchley Park, « mieux valut que la sécurité ne sut rien de son homosexualité : il aurait sans doute été viré et nous aurions perdu la guerre… »3.

Après la guerre, Turing peut enfin se consacrer à la matérialisation de la machine idéale conçue dans son article de 1936. Il entre au Laboratoire national de physique, près de Londres, où il rédige en trois mois le projet de construction d’un prototype d’Automatic Computing Engine (ACE). Il ne s’agit pas d’un simple calculateur, comme pour les projets américains concurrents, mais d’une machine susceptible de traiter n’importe quel type de données. Les plans vite achevés, Turing laisse programmeurs et ingénieurs construire l’ACE, qui n’entrera en service qu’en 1950.

Entre-temps, il a rejoint, en octobre 1948, l’équipe de Max Newman à l’université de Manchester. Et c’est en fait là-bas que, en juin de la même année, le premier ­programme au monde fonctionne sur un ordinateur conçu lui aussi en grande partie d’après les idées de Turing. Paradoxalement, en cette période de concrétisation de ses travaux, le scientifique commence à se désintéresser de cette informatique naissante. « Parce que son ambition profonde allait bien au-delà, révèle Jean Lassègue. Il voulait construire un équivalent du cerveau capable de penser. »

La machine à penser

Turing se concentre désormais sur la possibilité conceptuelle de prêter une intelligence à des machines. En octo­bre 1950, il publie son article intitulé « L’ordinateur et l’intelligence » dans la revue philosophique Mind. Souvent considéré comme posant la base de ce qui deviendra l’intelligence artificielle, le texte s’ouvre sur le jeu de l’imitation, dans lequel le chercheur imagine le moyen pour une machine de se faire passer pour un être humain.

L'ordinateur Deuce
Conçu suivant des plans de Turing, cet ordinateur anglais nommé Deuce, commercialisé en 1956, s’est vendu à 30 exemplaires. Sa puissance équivaut à celle d’une simple calculatrice d’aujourd’hui.
L'ordinateur Deuce
Conçu suivant des plans de Turing, cet ordinateur anglais nommé Deuce, commercialisé en 1956, s’est vendu à 30 exemplaires. Sa puissance équivaut à celle d’une simple calculatrice d’aujourd’hui.

« Par ailleurs, après avoir construit l’ordinateur, machine déterministe qui exploite dans toute son extension le domaine de ce qui est calculable, Turing se heurte aux processus biologiques qui entretiennent avec le déterminisme un rapport tout autre », note Jean Lassègue. Impossible, par exemple, de prédire les aléas de l’évolution des formes (des feuilles d’une plante, de mâchoires d’animaux, etc.) au fil de ­microchangements aléatoires étalés sur des ­milliers de millénaires. En s’interrogeant sur la régularité de la répartition des feuilles d’une plante et sur ses règles mathématiques, Alan Turing renoue avec sa passion d’enfance. Le ­secret qu’il s’attache dès lors à percer ­devient celui de la matière : comment sait-elle quelle forme prendre ? En 1952, il publie sur cette question, dans la revue Philosophical Transactions of the Royal Society, un arti­cle qui deviendra fondateur en biologique théorique.

Une fin tragique

Mais les deux dernières années de sa vie précipitent sa fin tragique. Une aventure avec un jeune homme le conduit au tribunal, où il plaide coupable pour « pratiques indécentes réitérées en compagnie d’un autre homme ». Considérant qu’il a bien trop de travail pour aller en prison, il accepte l’alternative qu’on lui propose : la castration chimique. Ils peuvent bien faire ce qu’ils veulent de son corps pense-t-il, son esprit, son logiciel, restera intact… « Mais, sous l’effet des hormones, le voilà transformé en ce qu’il s’imagine être une presque femme. Et si la pensée et le corps entretenaient des liens plus profonds qu’il ne le croyait ? Et s’il s’était trompé ? » interroge Jean Lassègue, se figurant les dernières pensées du mathématicien. Le 7 juin 1954, Alan Turing est retrouvé raide et froid dans son lit. La pomme au cyanure a fait son œuvre.

Sur le même sujet :
« Alan Turing et le décryptage des codes secrets nazis »
« L’héritage d’Alan Turing », CNRS Le journal, hors-série, mai 2012, dans lequel la version initiale de cet article a été publiée.
« Ava, le robot qui nous calculait trop »

À voir aussi : cette vidéo sur la machine de Turing réalisée avec des Légo :

 

 

Notes
  • 1. Unité CNRS/École polytechnique.
  • 2. Unité CNRS/Univ. de Strasbourg.
  • 3. Vie et mort de l’étrange Dr Turing, documentaire de Christopher Sykes, 1992.
Aller plus loin

Coulisses

The Imitation Game, film consacré à Alan Turing, sortira en France en janvier 2015.

Auteur

Charline Zeitoun

Journaliste scientifique, auteur jeunesse et directrice de collection depuis quinze ans, Charline Zeitoun est actuellement Chef de rubrique à CNRS Le journal. Ses sujets de prédilection sont ceux de la rubrique Société, surtout quand ils se trouvent au croisement avec d'autres disciplines scientifiques. Et le cinéma, le cinéma, le cinéma !

Elle a été rédactrice à Science & Vie...

À lire / À voir

Turing, Jean Lassègue, Les Belles Lettres, coll. « Figures du savoir », 1998 (1re éd.)

Commentaires

3 commentaires

Pour compléter l’article, vous pouvez retrouver la vidéo de la conférence de Jean Lassègue que nous avions invité à l'Espace-Turing à Nice en mai 2012 pour le centenaire de la naissance de Turing : http://www.espace-turing.fr/Video-Conference-Alan-Turing-genie.html Également disponible sur notre site, le fascicule "Computer Paper - Do It Yourself" pour construire son propre ordinateur de papier : http://www.espace-turing.fr/Computer-Paper-Do-It-Yourself.html Nous vous encourageons à découvrir le formidable et bouleversant documentaire "Codebreaker" que nous avions traduit et projeté en avant-première en octobre 2012, et qui est maintenant disponible à la vente : http://www.turingfilm.com/ Enfin un mot concernant la grâce royale. Il y un contre sens dans la compréhension de cet acte. Les gens pensent que la reine a demandé le pardon, comme l'avait fait de façon plus officieuse en 2009 l'ancien ministre Gordon Brown. C'est faux. La reine a en fait pardonné à Turing, c'est ce à quoi corresponsant une grâce. Mais pardonner de quoi ? D'avoir été homosexuel ? C’est l’Angleterre et la reine Élisabeth II qui accède au trône la même année où Turing est condamné qui devraient présenter des excuses, demander le pardon. Le temps sera encore long pour obtenir la réhabilitation entière de Turing.

Pour ceux qui voudraient découvrir en expérimentant, les derniers travaux de Turing sur la morphogénèse (forme dans la nature), une expérience numérique interactive en ligne est disponible à cette adresse : http://experiences.math.cnrs.fr/Structures-de-Turing.html

Dans le même ordre d'idée, pour compléter tous ces document, vous pourrez trouver une vidéo reprenant la vie et le travail de scientifique exceptionnel de Turing sur )i( : http://interstices.info/modele-turing Et surtout, n'oubliez pas d'essayer la fameuse machine de Turing, si révolutionnaire et si simple : http://interstices.info/machine-turing-interactive Ainsi que beaucoup d'autres informations sur ce scientifique si crucial pour l'informatique d'aujourd'hui : https://interstices.info/jcms/mf_46796/turing
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